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INTRODUCCIÓN ASTRONOMÍA Y ASTROFÍSICA

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La exploración de Marte después del año 2000

 

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Mercurio
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La Luna
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Marte
Marte
El agua sobre Marte
La exploración de Marte después del año 2000
Curiosity

 

 

 

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Representación artística del impacto gigante que es la hipótesis de cómo se formó la Luna. Crédito: NASA/JPL-Caltech

 

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El Sistema Solar y las órbitas de sus planetas

La exploración de Marte después del año 2000

 

Mars Odyssey

La sonda Mars Odyssey fue lanzada el 7 de abril de 2001, puesta en órbita alrededor de Marte el 24 de octubre de 2001, y está siempre operativa. Su misión principal es estudiar la distribución de los minerales sobre la superficie del planeta (en particular los minerales que podrían haberse formado en presencia de agua), identificar la presencia de una veintena de elementos químicos y estudiar las radiaciones solares al nivel de Marte.

Uno de los primeros resultados de esta misión fue detectar, en 2002, anchos depósitos de hidrógeno en el subsuelo del planeta, probablemente del hielo de agua.

Mars Express

La sonda europea Mars Express despegó el 2 de junio de 2003 y alcanzó Marte el 25 de diciembre de 2003. Su misión consiste en cartografiar la superficie de Marte, estudiar allí la distribución de los minerales, analizar la estructura del subsuelo marciano a una profundidad de algunos kilómetros, pero también estudiar la atmósfera de Marte, en particular su circulación global, su interacción con el suelo y el viento solar.

Su primer gran descubrimiento fue demostrar directamente la presencia de hielo de agua durante sus primeras observaciones del casquete del polo Sur, en 2004.

 

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Una imagen obtenida en febrero de 2005 por la sonda Mars Express del ESA, donde se ve un lago de hielo de agua en el centro de un cráter de 35 kilómetros de diámetro. Este lago está presente permanentemente porque la temperatura y la presión locales no permiten al hielo de agua sublimarse. (La sublimación (del latín sublimāre) o volatilización, es el proceso que consiste en el cambio de estado de sólido al estado gaseoso sin pasar por el estado líquido).Crédito: ESA / DLR / FU Berlín (G. Neukum)

Spirit y Opportunity

Los rovers Spirit y Opportunity, lanzados respectivamente el 10 de junio y 7 de julio de 2003, aterrizaron el 4 y 25 de enero de 2004.

Spirit llegó dentro del cráter Gusev, un cráter de 160 kilómetros de diámetro formado hace tres o cuatro mil millones de años, a 15 grados al sur del ecuador de Marte. El cráter fue escogido porque podría tratarse del lugar de un antiguo lago.

Opportunity aterriza en un pequeño cráter de 22 metros de diámetro llamado Eagle, en la llanura Meridiani Planum, a dos grados al sur del ecuador, pero del lado opuesto del planeta. Este sitio fue escogido porque las observaciones en órbita habían detectado allí la presencia de hematita, un mineral que generalmente se forma en presencia de agua. Está todavía operativo.

Los dos rovers acumularon una cantidad impresionante de datos e imágenes. Spirit no encontró pruebas de la existencia pasada de un lago en su punto de aterrizaje, justo una llanura simple y basáltica. Pero después de una expedición hacia colinas, a tres kilómetros de allí, descubrió pruebas químicas y morfológicas de una historia geológica más compleja que probablemente había implicado la presencia de agua.

Opportunity fue más afortunado, y cayó desde su llegada sobre afloramientos, cuyo análisis indicó que las rocas habían sido modificadas por una exposición a cantidades significativas de agua. Más tarde, el rover descendió en el cráter Endurance (130 kilómetros de diámetro), y descubrió una sección vertical de 10 metros que reveló también cambios graduales en la composición química y la morfología de las rocas.

Mars Reconnaissance Orbiter

La sonda Mars Reconnaissance Orbiter fue lanzada el 12 de agosto de 2005 y puesta en órbita alrededor del planeta el 10 de marzo de 2006. Su misión consiste en cartografiar la superficie de Marte con una resolución hasta allí inigualada, estudiar la estructura de los casquetes polares, buscar pruebas de la presencia de agua en el subsuelo, y estudiar la atmósfera y la meteorología global de Marte.

Phoenix

El aterrizador Phoenix se lanzó el 4 de agosto de 2007, aterriza a una latitud de 68 grados en la región polar norte, el 25 de mayo de 2008, y queda operativo hasta el 10 de noviembre de 2008. Sus dos objetivos principales consistían en estudiar la historia geológica del agua en esta región, y determinar si el suelo tenía o era capaz de soportar la presencia de una forma de vida.

A pesar de su estancia bastante corta, Phoenix recogió una cosecha impresionante de datos. En particular cavó una trinchera y observó un material blanco vaporizarse en cuatro días, probablemente hielo de agua subterránea que se sublimó lentamente (pues pasó directamente del estado sólido al estado gaseoso).

Algunas imágenes de los pies del aparato también revelaron lo que podría ser gotas de agua liberadas del subsuelo durante el aterrizaje, pero no se obtuvo ningún consenso sobre esta interpretación. La misión incluía también estudios de la química del suelo y las experiencias meteorológicas.

 

 

ASTRONOMÍA Y ASTROFÍSICA - ANTONIO HERAS - SON FERRER (CALVIÁ)

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