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La atmósfera de Venus

 

La atmósfera de Venus

 

La atmósfera

La característica más notable de Venus probablemente es su atmósfera. Las sondas espaciales le encontraron una composición muy diferente a la de la Tierra, con más del 95 por ciento de gas carbónico, un poco de nitrógeno y rastros de otros gases.

También mostraron que la atmósfera no era opaca en conjunto. De hecho, son nubes concentradas en una capa relativamente fina situada entre 45 y 65 kilómetros de altitud que nos impiden observar la superficie.

Estas nubes están principalmente constituidas por gotitas de ácido sulfúrico, con un poco de agua y polvo de azufre. Se desplazan muy rápidamente, a 350 kilómetros por hora, y dan la vuelta al planeta en 4 días terrestres, lo que es 60 veces más rápido que la rotación del planeta.

Las condiciones atmosféricas en la superficie de Venus son muy hostiles. Hay una presión 90 veces más fuerte que sobre Tierra. La temperatura no es de permanecer allí, alcanzando 480 grados Celsius.

Es esta temperatura muy elevada que explica por qué Venus es tan diferente de la Tierra. Después de su formación, ambos planetas estaban rodeados de una atmósfera rica en gas carbónico y agua. Sobre la Tierra, el vapor de agua se condensó progresivamente para formar los océanos, y el gas carbónico atmosférico fue absorbido por las rocas. Sobre Venus, en cambio, a causa de la proximidad del Sol, la temperatura era demasiado alta para que estos dos procesos puedan producirse, y la atmósfera ha conservado más o menos su composición inicial.

 

venusgalileo

 

Una fotografía de Venus tomada en 1990 por la sonda Galileo. La imagen ha sido colorizada para hacer aparecer detalles e indicar el color violeta del filtro utilizado. Se perciben numerosos detalles en las nubes de ácido sulfúrico que recubren el planeta. Crédito: NASA

El efecto invernadero

Aunque la proximidad del Sol es en parte responsable de la elevada temperatura sobre Venus, no explica por sí sola este valor de 480 grados. Ésta está vinculada a un fenómeno llamado efecto invernadero que se produce en la atmósfera.

Como su nombre lo indica, este fenómeno es de la misma naturaleza que el que causa el recalentamiento del aire en un invernadero de jardín. La luz que entra en un invernadero de jardín procedente del Sol y su máximo de intensidad se sitúa en visible, más concretamente en el color amarillo. Como el vidrio es transparente a la luz visible, la radiación solar no tiene ninguna dificultad para penetrar en el invernadero.

La materia presente en el interior puede, así pues, absorber la radiación y luego reemitirla. Pero la temperatura de esta materia es inferior a la del Sol, y la luz reemitida se produce en el dominio del infrarrojo. Sin embargo, el cristal es opaco al infrarrojo. La radiación reemitida por el interior del invernadero no puede, pues, ya escaparse hacia el exterior, la energía que transporta es atrapada  y convertida en calor: el invernadero se calienta.

El fenómeno es similar en el caso de Venus, pero es el gas carbónico presente en la atmósfera el que desempeña el papel del vidrio. En efecto, como las paredes del invernadero de jardín, el gas carbónico es transparente a la luz visible, pero opaco al infrarrojo. Así pues, la luz solar atraviesa la atmósfera del planeta sin problema, pero una vez absorbida por el suelo, se reemite bajo forma infrarroja, se encuentra bloqueada por el gas carbónico y se pone a recalentar la atmósfera.

Es este mecanismo que hizo aumentar la temperatura de Venus poco a poco hasta alcanzar el valor actual. Observemos que el efecto invernadero existe también sobre la Tierra, pero de manera menos marcada, ya que la concentración en gas carbónico es mucho más escasa.

 

 

ASTRONOMÍA Y ASTROFÍSICA - ANTONIO HERAS - SON FERRER (CALVIÁ)

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